C’est l’un des châteaux les plus emblématiques de l’Ecosse. Le château d’Eilean Donan se dresse sur une petite île au bout d’un pittoresque pont de pierre, sur un lac entouré de montagnes et de forêts. Situé dans les Highlands d’Ecosse, il constitue un arrêt-photo incontournable sur la route de l’île de Skye. Si vous avez plus de temps que pour un simple arrêt-photo, la visite en vaut également la peine !

Eilean Donan et son château : une petite île aux grands enjeux historiques

Eilean Donan signifie en fait « l’île de Donan », nommée d’après un ecclésiastique notoire du VIe siècle qui aurait habité sur cette île. Le château fort lui-même n’est apparu que bien plus tard. Sa construction a débuté au XIIIe siècle. L’île de Donan se trouvant à la croisée de trois lacs maritimes (ou lochs), sa position était stratégique pour se défendre contre les attaques des assaillants venant du large, comme les Vikings qui régulièrement vinrent piller et prendre le contrôle des terres écossaises durant de longs siècles.

Les multiples vies du château d’Eilean Donan

Les murs du château d’Eilean Donan sont chargés d’une histoire pour le moins mouvementée ! Témoin de guerres entre assaillants du nord, clans et adversaires politiques, le château fut le théâtre de terribles batailles. Sa construction en a d’ailleurs été impactée au fil des siècles : le château médiéval était le plus imposant, avec ses deux tours. Puis au XIVe siècle, sa taille fut drastiquement réduite avant de se voir ajouter au XVIe siècle une extension pour y placer des canons. Aux XVIIe et XVIIIe siècles, le château d’Eilean Donan fut pris dans le conflit opposant le gouvernement britannique fruit de la révolution et les Jacobites partisans du roi Jacques II. Malgré ses murs d’une épaisseur à toute épreuve, il s’en trouva extrêmement endommagé l’année 1719 : il n’en resta plus que des ruines, laissées à l’abandon jusqu’au XXe siècle.

Visiter le château d’Eilean Donan

L’île de Donan fut rachetée au début du XXe siècle par le clan McRae, qui entreprit de reconstruire le château sur la base de ses ruines. C’est aujourd’hui toujours la propriété familiale des descendants McRae. Lors de la visite du château, on retrace les étapes de son histoire depuis sa première construction et on observe les témoignages de son passé (boulets de canons, armoiries…) ; puis on parcourt une partie plus moderne du château où l’on peut voir des photos de la famille McRae, des reconstitutions de scènes d’antan ainsi que des documents concernant les nombreux tournages de films qui se sont déroulés dans le château d’Eilean Donan. On pense notamment à James Bond : Le Monde ne suffit pas en 1999 ou à Highlander en 1986.

Il est très simple d’accéder au château, celui-ci étant près de la route principale qui mène à l’île de Skye. Un grand parking gratuit situé tout à côté de l’entrée du pont est à disposition. L’entrée coûte à ce jour £10 incluant un audioguide. Pour ceux qui souhaitent se réchauffer (en Ecosse, on peut en avoir besoin même en été !) ou acheter des souvenirs, un Visitor Center les accueille.

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